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Cómo las granjas verticales de Oishii cultivan fresas que se venden a $20 la caja


Oishii no cultiva las típicas fresas. Para empezar, una caja de seis bayas extra grandes solía venderse por $50 en Whole Foods.

Las bayas de la compañía con sede en Nueva Jersey tampoco saben como las fresas típicas: son más dulces, con un centro más denso y jugoso. El sabor, el aroma y la “textura mantecosa” están diseñados en tres granjas verticales: dos en Nueva Jersey y una en Los Ángeles.

“[The strawberries] promedio entre dos y tres veces más en el nivel de dulzura, en comparación con lo que se cultiva convencionalmente en los EE. UU.”, dijo a CNBC Make It el cofundador y director ejecutivo de Oishii, Hiroki Koga. “Una vez que prueba nuestras bayas, es simplemente una experiencia completamente diferente”.

Koga, un ex consultor agrícola vertical en Japón, emigró a California para estudiar en el programa de maestría en administración de empresas de UC Berkeley en 2015. Al comprar en un mercado local, notó que las fresas estadounidenses se veían “brillantes, grandes y deliciosas”, pero en realidad eran “acuosas y carentes de sabor.”

Co-fundador y CEO Hiroki Koga en la granja vertical de fresas de Oishii. Su instalación en Jersey City es la granja de fresas vertical más grande del mundo, según Koga.

Cortesía de Oishii

Después de graduarse en 2017, Koga y el cofundador Brendan Somerville, un recién graduado de MBA de UCLA, comenzaron a construir ellos mismos una granja vertical de fresas. No había un plan a seguir: en ese momento, las granjas verticales presentaban principalmente verduras de hoja verde, que crecen relativamente rápido y no requieren la polinización de abejas para crecer. Y a pesar de su experiencia como consultor, Koga nunca había construido uno antes.

Somerville y Koga vieron videos de YouTube para descubrir cómo hacer crecer la granja y pasaron un año con consultores para descubrir cómo mantener un entorno adecuado tanto para las fresas como para las abejas que necesitarían polinizar las plantas.

El resultado: las granjas verticales de Oishii son más ecológicas y limpias que una granja típica. Y aunque esas cajas de $ 50 se agotaron regularmente, la compañía recientemente redujo el precio a $ 20 por caja, un paso hacia su objetivo final de hacer que los alimentos ecológicos sean accesibles para todos, no solo para aquellos con dinero extra.

Esto es lo que obtendrá cuando pague $20 por una caja de seis bayas extragrandes, ocho grandes u 11 medianas:

Dulzura garantizada y medible

La granja vertical más grande de Oishii se encuentra en Jersey City, Nueva Jersey. Con 74,000 pies cuadrados, también es la granja vertical más grande del mundo, según Koga. La instalación alberga la granja vertical en sí, el espacio de oficinas y un laboratorio, donde se analizan las bayas de cada cosecha para Brix, o unidades de contenido de azúcar que indican dulzura.

“Las granjas convencionales aquí en los EE. UU. pueden tener Brix entre cuatro y siete u ocho. Si tienes mucha suerte, nueve”, dice Koga. “Dependiendo de la temporada, nuestras fresas constantemente Brix entre 10 y 15. Es una calidad completamente diferente”.

Oishii cultiva fresas Omakase, que son de una región específica en el norte de Japón. Allí, las bayas son consideradas un manjar por su raro sabor, aroma y suavidad.

CNBC Hazlo

Las fresas de las tiendas de comestibles a menudo se diseñan para la vida útil, se lavan con pesticidas y se recogen cuando no están maduras. Así es como las fresas de California pueden llegar a las cocinas del medio oeste o de la costa este, pero a expensas de la suavidad y jugosidad de las bayas.

Oishii ni siquiera intenta resolver el mismo problema: la empresa solo entrega y vende en tiendas dentro de un radio de aproximadamente 20 millas de sus granjas verticales. Koga reconoce que el envío de fresas a todo el país mejoraría las ventas, pero dice que las granjas de Oishii ya están produciendo bayas a su máxima capacidad, y el envío a distancias más lejanas podría disminuir la calidad de las fresas, que se cultivan a bajas temperaturas para conservar su frescura.

“No queremos ser solo una empresa social y sostenible, sino que realmente queremos ofrecer un producto que sea mejor que el que está disponible actualmente”, dice Koga.

Una huella ambiental más pequeña y un mayor impacto

Cuando las cajas de seis fresas costaban $50 cada una, una sola fresa valía $8,33. Incluso el costo reducido actual de $3.33 por baya sigue siendo bastante caro.

Oishii solía vender un paquete de seis “bayas de primera flor” por $50. Con un precio actual de $20, son el producto más caro de Oishii porque son más grandes y nutritivas que otras fresas. Florecen primero y permanecen en la planta más tiempo antes de la cosecha.

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Koga dice que el costo refleja tanto la calidad de la fruta como su valor de producción. Las fresas Oishii se cultivan sin pesticidas y utilizan menos agua que los métodos de cultivo tradicionales. Y debido a que se cultivan en el interior, no despojan a las tierras de cultivo de sus nutrientes.

“A veces la gente nos pregunta: ‘¿Le están quitando trabajo a los agricultores?'”, dice Koga. “Pero en realidad es todo lo contrario, porque no tenemos suficientes agricultores para alimentar [the world’s] el crecimiento de la población, y la agricultura vertical nos permite cultivar mucho más eficientemente”.

Esa es parte de la razón por la que Oishii cambió su punto de precio, a pesar de que la compañía vendió cajas de $ 50 regularmente: demostrar que la agricultura vertical puede crear productos asequibles podría alentar un cambio radical en la agricultura, una industria valorada en $ 1 billón solo en los EE. UU. en 2020 , de acuerdo con la Departamento de Agricultura de EE.UU.

Hasta entonces, las granjas de Oishii siguen siendo bastante caras de mantener. Pero Koga señala que la nueva tecnología a menudo toma una ruta similar, comenzando como torpe y prohibitivamente costosa antes de volverse más eficiente, asequible y convencional, como los teléfonos inteligentes y los vehículos eléctricos. “Justificamos el precio ofreciendo algo que no existía en el mercado”, dice.

Koga dice que el próximo paso de Oishii es expandirse a otras formas de productos agrícolas (el primero probablemente sea tomates y melones), mientras sopesa el costo de construir más instalaciones agrícolas verticales para satisfacer la demanda.

“Confiamos mucho en hacer esto aún más eficiente en los próximos cinco años, 10 años, y realmente llegar a un punto en el que [vertical farming] se convierte en el nuevo estándar, donde esto se vuelve aún más asequible que los productos convencionales”, dice.

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